Sega Saturn: Como una decisión destruyó el mayor rival de Play Station

 

Hace veinte años esta semana, en la conferencia de videojuegos E3 en Los Ángeles, el jefe de Sega de Estados Unidos mató accidentalmente la consola de videojuegos Saturn de la compañía.

Tom Kalinske estaba en un apuro. Sabía que Sony estaba preparando su nueva consola PlayStation para su lanzamiento de otoño en Estados Unidos (tanto la Saturn como la PlayStation ya habían sido lanzadas en Japón en este momento), y la popularidad estaba creciendo. El creador del Walkman, el dispositivo de música portátil que revolucionó la industria de la música, venía después a por los videojuegos. Y era serio.

Sony había pasado el 1994 en una ofensiva de encanto global. El principal diseñador de sistemas de la empresa, Ken Kutaragi, visitó a desarrolladores de todo el mundo, con un impresionante conjunto de demostraciones de gráficos (incluido el famoso modelo 3D de dinosaurio) y prometiendo una gran cantidad de herramientas de desarrollo y ofertas de producción favorables. Entretanto, Sega había confundido y alienado a su público y comunidad de desarrolladores con una serie de complementos para la Mega Drive, exitoso (pero cada vez más anticuado) y una gran cantidad de promesas sobre nuevas plataformas de hardware que nunca se materializaron. Sony tenía un producto y un mensaje: PlayStation es el futuro.

Había también rumores de una grieta entre Sega Japón y Sega América; Aunque nunca fue tan simple – o jugoso – como eso. Lo que enfrentaron las divisiones fue un enorme desafío para apaciguar dos mercados muy diferentes. La oficina japonesa fue alentada a dirigirse directamente al desarrollo de Saturn después del lanzamiento de la Mega Drive porque la consola no había tenido el éxito esperado en el mercado interno. Sin embargo, la compañía tuvo que ser mucho más cautelosa sobre los EE.UU., donde quería proteger y mejorar la gran cuota de mercado que había arrancado de Nintendo. El 32X, un complemento de semi-32 bits para la vieja consola, fue engendrado casi en su totalidad por el equipo de I + D de EE.UU. – de hecho, el concepto original fue diseñado por los ingenieros Joe Miller y Marty Franz, que anotó a toda prisa la idea para un sistema básico de 32 bits, en un pedazo de papel del hotel mientras asistía al programa de Electrónica de Consumo en 1994.


Pero la orden de seguir adelante con este curioso híbrido provino del presidente de Sega, Japón, Hayao Nakayama, que -por increíble que parezca hoy- no estaba preocupado por la inminente PlayStation, sino por la consola Jaguar de Atari. Quería una brecha rápida para competir con el sistema Atari (que iría a fracasar sin esperanzas) y el equipo estadounidense estuvo de acuerdo. Pero esto turbó las aguas de la Saturn. El 32X fue un fallo costoso con poco soporte de software. Y, aunque la Saturn se estaba vendiendo bien en Japón, cambiando casi 500.000 unidades en su primer mes, PlayStation se estaba imponiendo día a día.

 

Japón entró en pánico. Nakayama creía que Sega tenía que entrar temprano en el mercado estadounidense y establecer una presencia ante Sony. Así que el 11 de mayo, en el evento E3, Tom Kalinske subió al escenario y anunció que Sega Saturn no estaba de lanzamiento en los Estados Unidos, sino que ya estaba en las estanterías – al precio básico de $ 399. “Muchos estadounidenses llegaron a pagar $ 800 y más por unidades de Sega Saturn de Japón”, dijo Kalinske en el comunicado de prensa resultante.

“Hemos decidido llevar el producto al mercado antes de lo programado para satisfacer la alta demanda del consumidor, para refinar nuestra estrategia de marketing durante el verano, antes de la importante temporada de otoño, y para tener una ventaja en la competencia”.

Pero era un caos. Las consolas eran caras y escasas; Sólo un puñado de grandes minoristas las consiguió, enfadando al resto del mercado. Hubo sólo una pequeña selección de juegos, incluyendo un puerto OK del arcade Virtua Fighter, con pocos títulos nuevos esperados hasta finales de año. Todo eso estaba por venir, pero el gran golpe fue sólo minutos después del anuncio de Kalinske. Durante el evento de prensa de Sony, E3, el jefe de Sony America, Olaf Olafsson, llamó al jefe de desarrollo de Steve Race al escenario para hacer un breve anuncio. Race se acercó tranquilamente al atril, anotó sus notas y dijo “$ 299”. Luego salió del escenario. Si hubiera tenido un micrófono de mano, lo habría dejado caer. La audiencia se volvió loca.


Eso fue todo. Aunque Saturn estaba colgado en Japón, el mercado estadounidense estaba esencialmente perdido, y con él los grandes editores y desarrolladores británicos también. También hubo problemas técnicos: PlayStation fue relativamente fácil de desarrollar, con su arquitectura limpia y su conjunto de APIs de programación fáciles de usar. Saturn era una bestia compleja que usaba CPUs gemelas y otro par de chips de procesamiento de vídeo.

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